Horloge biologique étudiée

Plusieurs journaux ont rapporté que les femmes perdraient environ 90% de leurs œufs à l’âge de 30 ans. Le Daily Telegraph dit que d’ici à 40 ans, leur réservoir d’œufs potentiels aura diminué à «presque rien».

Ces résultats proviennent d’un modèle mathématique complexe utilisé pour examiner les changements liés à l’âge dans les cellules des follicules ovariens des femmes, qui ont le potentiel de se développer en œufs. La recherche prédit que, avant la naissance, les femmes ont environ 600 000 follicules présents dans ses ovaires, mais à l’âge de 30 ans, généralement 12% d’entre eux resteront.

Bien que ces résultats puissent sembler préoccupants, il convient de noter que ce type d’étude est utilisé pour faire des estimations et ne peut pas fournir de chiffres précis. De même, même la réduction prévue de 90% du nombre de cellules folliculaires laisserait encore 72 000 cellules à l’âge de 30 ans, un moment où de nombreuses femmes ont des grossesses parfaitement saines. La difficulté à concevoir peut être due à un certain nombre de raisons, mais une gamme d’aide médicale et de soutien est disponible.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été menée par W Hamish B Wallace et Thomas W Kelsey, et publiée dans PloS One, revue à accès libre révisée par des pairs. Le financement a été fourni par des subventions du Conseil de recherche en ingénierie et en sciences physiques du Royaume-Uni.

Les médias ont pour la plupart reflété avec précision les résultats de ce modèle mathématique. Mais il n’a généralement pas précisé comment ces résultats ont été obtenus, et il n’a pas non plus discuté des limites de la recherche. La plupart des articles de journaux n’ont pas réussi à mettre les résultats en contexte pour les femmes concernées qui pourraient lire ces articles. Voir l’histoire du Daily Telegraph sur les femmes qui perdent 90% des «œufs» par 30.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude de modélisation portant sur le déclin lié au vieillissement du nombre de follicules ovariens non développés chez les femmes. Un follicule ovarien est un groupe de cellules qui peut potentiellement se transformer en un œuf mature. Tous les follicules qu’une fille aura jamais sont présents avant sa naissance. Tous ses follicules ne se développeront pas en ovules – seuls certains sont sélectionnés pour la maturation. Cette étude a porté sur le nombre de follicules ovariens avant la naissance jusqu’au début de la ménopause.

Pour effectuer leur analyse, les auteurs ont utilisé des données provenant d’études antérieures, qui avaient examiné le nombre de follicules dans les ovaires de femmes à différents âges. Les auteurs ont ensuite tenté d’appliquer ces données à un certain nombre de modèles mathématiques différents.

Toutes les études de modélisation doivent être interprétées dans le bon contexte – les modèles utilisent des formules mathématiques pour créer uniquement des estimations de situations et ne peuvent pas fournir de chiffres précis. L’exactitude de ces modèles dépend de l’exactitude des données qui y sont introduites et des hypothèses utilisées pour leur développement.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les auteurs ont recueilli des données provenant de huit études histologiques distinctes, qui avaient examiné le nombre de follicules non développés comptés dans des échantillons de tissus provenant de 325 filles et femmes. Ceux-ci ont varié en âge de seulement sept semaines après la conception à environ la ménopause à environ 51 ans.

Les données obtenues ont été ajustées à 20 modèles mathématiques différents. Les modèles ont été classés en fonction de leur adéquation aux données obtenues des différentes études. Les chercheurs ont ensuite choisi le modèle qui correspondait le mieux aux données lorsque le nombre de follicules était représenté par rapport à l’âge.

Quels ont été les résultats de base?

Le modèle choisi par les chercheurs prédit que la population moyenne maximale de follicules qu’une femme aurait serait d’environ 300 000 par ovaire. Ce niveau maximal de follicules se produirait dans l’utérus seulement 18-22 semaines après la conception. Après ce pic, la population de follicules serait en déclin constant.

Les chercheurs ont prédit la vitesse à laquelle ces follicules non développés seraient «recrutés» pour la maturation ultérieure en ovules. Ce recrutement serait à son maximum entre la naissance et l’âge de 14 ans. Après 14, il y aurait moins de recrutement de cellules folliculaires non développées, c’est-à-dire que la plupart des follicules qui allaient se développer en ovocytes dans les cycles menstruels futurs seraient déjà sélectionnés à l’âge de 14 ans.

Les auteurs ont également estimé que 95% des femmes n’auront plus que 12% de leur population maximale de follicules avant la naissance avant l’âge de 30 ans. À l’âge de 40 ans, seulement 3% resteraient. Prenant une définition de la ménopause comme étant une population de follicules inférieure à 1 000, leur modèle graphique a prédit qu’en moyenne, la ménopause se produirait vers l’âge de 49 ans. La ménopause se produirait entre 38,7 et 60,0 ans pour 95% des femmes .

Selon le modèle, le nombre maximum de follicules qu’une femme avait avant sa naissance déterminerait si elle avait une ménopause plus tôt ou plus tard. Par exemple, alors que le nombre maximal de follicules était de 300 000, on s’attendrait à ce que les femmes qui ont connu la ménopause à un plus jeune âge aient eu moins de follicules au moment de leur pic. De même, les femmes qui ont subi une ménopause plus tard dans la vie auraient eu un nombre de follicules supérieur à la moyenne.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que leur modèle permet d’estimer le nombre de follicules non développés présents dans l’ovaire à un âge donné. Le modèle montre que la variance de la population de follicules restants est principalement déterminée par l’âge. Le dire que la plupart des follicules ont déjà été sélectionnés pour un développement futur à l’âge de 14 ans, après quoi le taux de recrutement de nouveaux follicules diminue avec l’âge jusqu’à la ménopause.

Conclusion

Comme le disent les auteurs, la force de leur étude est que c’est peut-être le premier modèle à examiner la réserve d’ovules dans les ovaires d’une femme typique du développement du fœtus jusqu’au début de sa ménopause.

Comme les femmes ont tous les follicules d’ovules qu’elles possèderont au moment de leur naissance, il va de soi qu’une femme aura considérablement moins de follicules au moment où elle a 30 ans qu’elle ne l’était quand ses règles ont commencé quand elle était adolescente. Ce modèle a également prédit que la plupart des follicules qui finissent par mûrir dans les ovocytes lors des cycles menstruels ultérieurs auront déjà été sélectionnés à l’âge de 14 ans, avec moins de recrutement après cet âge.

D’autres résultats suggèrent que les femmes qui atteignent la ménopause à un plus jeune âge auront eu un nombre de follicules inférieur à la moyenne, tandis que celles qui sont ménopausées à un âge plus avancé auront eu un nombre de follicules supérieur à la moyenne. Ceux-ci semblent être des prédictions raisonnables. Malheureusement, d’après les connaissances actuelles, il y a très peu de choses qu’une femme puisse faire pour changer l’une ou l’autre de ces choses.

Cependant, il y a quelques points importants à garder à l’esprit concernant cette recherche:

Toutes les études de modélisation mathématique doivent être interprétées dans leur contexte approprié – elles sont conçues pour fournir des estimations seulement, et non des chiffres précis.

Les données utilisées pour ce modèle ont été rassemblées à partir de huit études différentes. Cela suppose que chaque étude a utilisé des méthodes fiables et comparables pour mesurer la population de follicules dans l’ovaire. Cependant, ce n’est pas nécessairement le cas.

Les ovaires de ces études sur les tissus proviendraient de femmes décédées ou dont les ovaires avaient été retirés pour une raison quelconque. Ceux-ci peuvent ne pas être représentatifs de la population féminine dans son ensemble.

Le modèle prédit qu’une femme ayant moins de follicules au départ subira une ménopause précoce. Mais ceci ne peut pas être confirmé parce que le nombre de follicules dans un échantillon de tissu représenterait seulement la situation au moment où il a été extrait et pas comment il changerait dans le futur. Ces études n’ont pas suivi les femmes qui ont fourni ces échantillons pour voir quand ils ont traversé la ménopause.

Les résultats de cette recherche peuvent permettre aux médecins et aux scientifiques de mieux comprendre comment se développent les ovaires et les ovules, ce qui peut être utile dans le conseil en fertilité. Cependant, les résultats du modèle n’ont pas de nouvelles implications de traitement évidentes, et il ne peut pas prédire le nombre de follicules qu’une femme aura à un moment donné.

Basé sur les résultats de ce modèle, la femme moyenne commence avec 300.000 follicules par ovaire. Cela signifierait que le nombre moyen à l’âge de 30 ans serait de 72 000 (12% du maximum avant la naissance). À l’âge de 40 ans, il devrait être de 18 000 (3% des niveaux maximum avant la naissance). Bien que ces nombres réduits puissent rendre la conception moins probable, ils ne le rendent pas impossible.

Pris dans leur ensemble, ces résultats sont intéressants mais pas tout à fait inattendus. Ces résultats ne devraient pas alarmer les nombreuses femmes qui espèrent entrer encore dans la parentalité avant l’âge de 30 ans. Le moment optimal pour la conception, en termes de chance de concevoir, est probablement plus jeune, mais les circonstances de vie et de travail signifient que ce n’est pas toujours possible ou pratique. Les gens devraient être assurés que de nombreuses femmes continuent d’avoir des grossesses et des bébés en parfaite santé jusqu’à l’âge de 30 ans et plus, et qu’une aide et un soutien médical sont facilement accessibles à ceux qui ont des difficultés à concevoir.